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Publié par Scientifique

Le télescope Webb recherche les origines de l'Univers

Le télescope spatial James Webb Space Telescope (JWST) sera 100 fois plus puissant que Hubble, qu'il doit remplacer en 2018, et permettra de remonter le temps jusqu'à la naissance des premières galaxies.

« Le Webb ....pourra aller jusqu'à au moins 300 millions d'années après le Big Bang (qui a donné naissance à notre univers il y a 13,8 milliards d'années ndlr) quand les toutes premières étoiles et galaxies sont apparues », explique Mark Clampin, un astronome membre de l'équipe scientifique du télescope.

Il permettra de nous rapprocher bien plus de la naissance de l'Univers que Hubble, lancé il y a 25 ans, le 24 avril 1990.

Il pourra aussi voir à travers les nuages de gaz et de poussières cosmiques, pour pénétrer dans les endroits les plus lointains et cachés de l'Univers.

A la recherche d'une vie extraterrestre

« Le JWST -- qui doit être lancé en 2018 -- représente une très grande avancée comparativement à Hubble avec notamment un miroir principal trois fois plus grand (6,5 mètres de diamètre) et la capacité d'observer dans l'infra-rouge » pour discerner les objets les plus éloignés aujourd'hui invisibles, explique-t-il dans un entretien avec l'AFP au Centre Goddard de la Nasa à Greenbelt dans le Maryland, près de Washington.

Le Webb pourra voir 70% plus de lumière que Hubble. Selon l'astronome, « le Webb pourrait permettre de faire des progrès importants dans la quête pour la vie dans l'univers car le télescope est suffisamment puissant pour pouvoir détecter des bio-signatures dans l'atmosphère de ces planètes». Il s'agit de molécules d'eau et d'oxygène et peut-être même de pollution de civilisations extraterrestres.

Pour fonctionner parfaitement dans l'infrarouge -- rayonnement invisible dont la couleur est en-dessous du rouge dans le spectre lumineux -- le télescope doit être maintenu à très basse température à moins 223 degrés Celsius. Ainsi il n'est pas aveuglé par ses propres émissions d'infrarouge.

Environnement calme requis

« Nous avons conclu que nous ne pouvions pas créer un tel environnement en orbite terrestre, les radiations de notre planète étant trop fortes, ce qui a conduit à la décision de placer le Webb à 1,5 million de km de la Terre sur le Point Lagrange 2, un endroit très stable dans la direction opposée au soleil », précise l'astronome Matt Greenhouse.

Le fait de se trouver sur ce point stable loin de la Terre fera que le Webb pourra fonctionner en permanence ce qui est essentiel pour de très longues observations d'objets aussi lointains émettant de faibles radiations.

Pesant 6,4 tonnes et d'un coût de 8,8 milliards de dollars, le Webb sera lancé par une fusée Ariane V de l'Agence spatiale européenne (ESA) depuis le centre de Kourou en Guyane française. L'ESA contribue à son développement comme l'Agence spatiale canadienne.

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