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Publié par Scientifique

http://www.lepoint.fr/images/2013/02/25/keplerb-1105582-jpg_980144.JPG

 

Le satellite Kepler a accompli une prouesse en détectant, à 210 années-lumière de la Terre, une planète de taille comparable à celle de la Lune.

C'est une nouvelle étape dans la quête des exoplanètes. Le satellite américain Kepler vient de découvrir, dans la constellation de la Lyre, à environ 210 000 années-lumière de la Terre, une toute petite exoplanète, Kepler-37b, qui est pour la première fois plus petite que Mercure, la plus petite des planètes de notre système solaire. Elle a été repérée, avec deux autres planètes extrasolaires, en orbite autour d'une étoile comparable au Soleil, baptisée Kepler-37. Selon l'article publié dans la revue Nature par l'équipe de Thomas Barclay du Centre de recherche Ames de la Nasa, deux de ces trois planètes, dont Kepler-37b, qui tournent autour de Kepler-37 sont plus petites que la Terre, tandis que la troisième fait deux fois la taille de notre planète.

 

Lancé en mars 2009, Kepler identifie les exoplanètes potentielles en observant en permanence les changements de luminosité de plus de 150 000 étoiles situées dans les constellations du Cygne et de la Lyre. Sa mission est de rechercher des planètes soeurs de la Terre, susceptibles d'abriter la vie. Jusqu'à encore récemment, les chercheurs étaient seulement en mesure de détecter les exoplanètes les plus grandes. En décembre 2011, ils avaient annoncé la découverte des deux plus petites exoplanètes jusque-là détectées, ayant une taille similaire à celle de la Terre. La découverte annoncée mercredi dans Nature repousse encore les limites, puisque Kepler-37b, qui tourne en 13 jours autour de son étoile, est plus petite que n'importe quelle planète de notre système solaire. "Nous repérons de très grosses planètes alors qu'elles sont plutôt rares. Les planètes de la taille de la Terre sont assez répandues, et nous pensons que les petites planètes doivent l'être encore plus", a déclaré Thomas Barclay, du Centre de recherche Ames, à Mountain View en Californie.

 

Kepler-37b représente environ 80 % de la taille de Mercure, à peu près celle de notre Lune. D'un diamètre de 4 878 km, soit 38 % de celui de la Terre, Mercure est la plus petite planète du système solaire, et aussi la plus proche du Soleil. La température à la surface de Kepler-37b pourrait dépasser 400 degrés Celsius, selon les astronomes. Ils estiment qu'il s'agit probablement d'une planète rocheuse, sans atmosphère ni eau, semblable à Mercure. "Cette planète-là ne peut en aucun cas abriter une quelconque forme de vie", a expliqué l'astronome Eric Ford de l'université de Floride. Depuis la découverte de la première exoplanète en 1995, plus de 800 planètes en orbite autour d'autres étoiles que le Soleil ont été détectées, selon l'encyclopédie européenne des planètes extrasolaires.

 

 

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