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Publié par Scientifique

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Cette plainte naine située non loin de Pluton était susceptible d'avoir une atmosphère d'azote ou de méthane.

 

C'est une étude publiée mercredi dans la revue Nature par une équipe d'astrophysiciens espagnols et français qui le révèle, Makémaké, planète naine située au-delà de Pluton, n'est pas entourée d'une atmosphère, contrairement à ce que les experts attendaient.

Située entre Pluton et Eris, Makémaké est la troisième plus grosse planète naine connue au-delà de l'orbite de Neptune. Elle a été découverte en 2005 et reconnue comme une planète naine en 2008 par l'Union astronomique internationale. La taille et la composition de la surface de la planète laissait penser qu'elle pouvait retenir une atmosphère similaire à l'enveloppe gazeuse de sa grande soeur Pluton, une atmosphère d'azote ou de méthane. Pour le savoir, les scientifiques ont profité de l'occultation d'une étoile, phénomène rare semblable à une éclipse solaire, pour obtenir de nouvelles informations sur Makémaké. Seize télescopes ont été mobilisés pour l'occasion, en avril 2011, sept ont pu observer le phénomène.


Pour Bruno Sicardy, astrophysicien de l'Observatoire de Paris-Meudon, "plusieurs paramètres physiques qu'on ne connaît pas peuvent expliquer cette absence d'atmosphère". Il peut s'agir de "la capacité du sol à renvoyer la lumière, de l'inertie thermique de la planète ou même de la présence d'éléments organiques sur la glace qui empêche l'évaporation."

Ces observations ont permis aux astronomes de mesurer l'albédo de Makémaké (pouvoir réflecteur moyen) à 77%, Makémaké renvoie davantage de rayonnement solaire que Pluton (52%), mais moins qu'Eris (96%). Par comparaison, la neige fraîche a un albédo de 80%. Makémaké est donc une naine glacée.

 

Les mesures enregistrées ont permis également de déterminer une valeur précise de la taille de la planète. Il s'agit d'un corps de forme allongée de 1.430 km sur 1.502 km.


Lu sur Sciencesetavenir

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