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Publié par Scientifique

http://img.maxisciences.com/koala/le-crane-du-koala-litokoala-dicksmithi-est-bien-plus-petit-que-celui-des-koalas-modernes_60009_w460.jpg

 

Décrite dans le Journal of Systematic Palaeontology, une nouvelle espèce fossile de marsupial proche du koala, découverte dans le nord de l'Australie par des chercheurs de ce pays, présente d'importantes différences avec son cousin actuel. 

 

Une dix-huitième espèce de koala fossile est venue s'ajouter à la liste de celles déjà connues : Litokoala dicksmithi. L'animal a été baptisé en l'honneur du militant politique, philanthrope et mécène australien Dick Smith, "pour son soutien financier (...) à la science australienne, en particulier à la recherche de fossiles à Riversleigh (...), dans le nord-ouest du Queensland", comme l'explique le Dr Karen Black, de l'Université des Nouvelles-Galles du Sud, auteur principal de l'étude. C'est sur ce site qu'a été mis au jour le nouveau fossile.

 

D'une taille environ 3 fois inférieure à celle du koala actuel, cet 'ancêtre' devait peser de 3 à 4 kg. "La découverte de Litokoala dicksmithi est particulièrement importante, car c'est l'une des deux seules espèces de koala fossiles connues à partir de matériel [paléontologique] préservant la région de la face, y compris le museau. L'autre de ces espèces, appelée Nimiokoala greystanesi, également découverte à Riversleigh, avait un crâne ressemblant beaucoup à celui d'un opossum", explique le Dr Black.

 

Mais "L. dicksmithi, lui, semble avoir été beaucoup plus étroitement lié au koala moderne, avec de nombreuses similitudes dans le crâne suggérant une face d'aspect plus 'koala' que 'opossum'", ajoute t-il. D'ailleurs, les caractéristiques que les chercheurs ont pu observer sur les fossiles retrouvés en dit long sur l'animal.

 

Un grimpeur agile mangeur de plantes tropicales

"Une caractéristique intéressante du crâne de Litokoala : ses très grandes orbites, qui suggèrent la possibilité (...) que ces koalas étaient nocturnes, avec une plus grande acuité visuelle (...)
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